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La polio

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(Polio)

La polio (también denominada poliomielitis) es una enfermedad contagiosa e históricamente devastadora que fue erradicada en el hemisferio occidental en la segunda mitad del siglo XX. Aunque la polio ha afectado a los seres humanos desde la antigüedad, el brote más importante tuvo lugar en la primera mitad del siglo XX, antes de que la vacuna, creada por Jonas Salk, fuese de fácil acesso a partirr en 1955.

En 1952, en plena epidemia de la polio, se registraron casi 60.000 casos con más de 3.000 muertes solo en los Estados Unidos. Sin embargo, con la difusión de la vacuna, la polio salvaje, o polio producida por infección natural, se erradicó en los Estados Unidos en 1979 y en el hemisferio occidental, en 1991.

¿Cuáles son los signos y síntomas?

La polio es una enfermedad viral que no presenta síntomas en el 95% de los casos (polio asintomática). Entre el 4% y el 8% de los casos presentan síntomas (polio sintomática) y la enfermedad se presenta en tres formas:

  • una forma leve denominada polio abortiva (la mayoría de la gente que la padece ni sospecha que la tiene porque la enfermedad se limita a presentar síntomas parecidos a los de la gripe, como leve infección respiratoria superior, diarrea, fiebre, dolor de garganta y una sensación de malestar general);
  • una forma más seria asociada a la meningitis aséptica denominada polio no paralítica (entre el 1% y el 5% presentan síntomas neurológicos, como sensibilidad a la luz y rigidez de cuello);
  • una forma grave y debilitante denominada polio paralítica (entre el 0.1% y el 2% de los casos).

La gente que padece polio abortiva o polio no paralítica suele recuperarse por completo. Sin embargo, la polio paralítica, como su nombre indica, causa parálisis muscular y puede incluso ocasionar la muerte. En la polio paralítica, el virus abandona el tracto intestinal y se introduce en la sangre, atacando los nervios (en la polio abortiva o asintomática, el virus suele permanecer en el tracto intestinal). El virus puede afectar a los nervios que controlan los músculos de las extremidades y los músculos imprescindibles para la respiración, causando dificultad respiratoria y parálisis en brazos y piernas.

¿Es contagiosa?

La polio se transmite principalmente por ingestión de sustancias contaminadas con la virus que se encuentra en las heces (caca). No lavarse las manos después de ir al baño y beber agua contaminada solían ser los motivos de la transmisión de la enfermedad.

¿Se puede prevenir?

En los Estados Unidos, se recomienda administrar a los niños cuatro dosis de la vacuna de polio inactivada (VPI) entre los 2 meses y los 6 años de edad.

En 1964, la vacuna de polio oral (VPO), desarrollada por Albert Sabin, era la vacuna recomendada. La VPO permitió inmunizar a grandes poblaciones porque era fácil administrar y proveía la inmunización "por contacto", es decir, que una persona no inmunizada que entrase en contacto con un niño recientemente inmunizado también podría quedar inmunizada. El problema con la VPO era que, en muy raros casos, la polio paralítica se podía desarrollar tanto en niños inmunizados como en quien entraba en contacto con ellos.

Desde 1979 (cuando la polio salvaje se erradicó de los Estados Unidos), los casi 10 casos anuales constatados en el país tuvieron su origen en el virus de la VPO.

La VPI es una vacuna que estimula el sistema inmune del cuerpo (mediante la producción de anticuerpos) a combatir el virus si éste entra en contacto con él. La VPI no causa la polio. Con objeto de erradicar la polio, incluidos los casos asociados a la vacuna, los Centros de Control y Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) decidieron que la VPI fuese la única vacuna administrada en los Estados Unidos. Actualmente, los CDC y la Academia Americana de Pediatría (AAP, por sus siglas en inglés) recomiendan que se administren tres dosis espaciadas de VIP antes de los 18 meses de edad y una vacuna de recuerdo entre los 4 y 6 años de edad, cuando los niños entran en la escuela.

Si piensa viajar fuera de los Estados Unidos, concretamente al África y Asia (donde aún existe la polio), asegúrese de que tanto usted como su hijo estén vacunados contra la polio.

¿Cuánto dura?

Aunque la polio aguda suele durar menos de 2 semanas, el daño nervioso podría durar toda la vida. Antes, algunos pacientes con polio no recuperaban nunca la función total de sus extremidades, que parecían marchitarse. Aquéllos que se recuperaban completamente podían desarrollar el síndrome post-polio (SPP) incluso 30 ó 40 años después de haber contraído la enfermedad. En el SPP, el daño ocasionado a los nervios durante la enfermedad acelera gradual y normal, típica del proceso de envejecimiento.

¿Cómo se trata?

En plena epidemia de la polio, el tratamiento estándar incluía colocar al paciente con parálisis de los músculos respiratorios en un "pulmón de acero" (una gran máquina que presionaba y liberaba los músculos pectorales para que funcionasen). Las extremidades dañadas se inmovilizaban por el confinamiento del pulmón de acero. En los países donde la polio sigue siendo una preocupación, aún se usan ventiladores y algunos pulmones de acero.

Históricamente, el tratamiento en casa de la polio paralítica y la polio abortiva con síntomas neurológicos no era suficiente. Sin embargo, los casos leves y asintomáticos de polio abortiva sin síntomas neurológicos podrían haberse tratado igual que la gripe, con mucho líquido y descanso en cama.

¿Cuál es el futuro de la polio?

Mediante programas de vacunación intensivos, en 1999, una coalición de varias organizaciones decidió esforzarse por conseguir la erradicación de la polio para el año 2005. Entre 1988 y 1998, la polio salvaje se eliminó de Norteamérica, Sudamérica y Europa. Pero la polio aún existe en África, así como en la India y algunos países vecinos.

Actualizado y revisado por: Joel Klein, MD
Fecha de revisión: septiembre de 2010

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