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Lombriz solitaria

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La lombriz solitaria es un gusano parásito que vive en el aparato digestivo. Resulta desagradable de sólo pensarlo, pero en realidad estos gusanos no causan problemas serios.

Las infecciones de lombriz solitaria no son comunes en los Estados Unidos, y cuando ocurren, son fáciles de tratar.

Aspectos básicos de la lombriz solitaria

La lombriz solitaria es un parásito. Como seguramente recuerde de la clase de biología, los parásitos son organismos que viven de otros organismos (organismos huésped). Los parásitos toman nutrientes del huésped, robándoles sustancias nutritivas.

La lombriz solitaria se mete en el cuerpo cuando alguien come o bebe algo que está infectado de gusanos o de huevos de gusanos. Una vez que está dentro del cuerpo, la cabeza de la lombriz solitaria se agarra de la pared interior de los intestinos. La lombriz solitaria se alimenta de la comida que el huésped está digiriendo; utiliza sus nutrientes para crecer.

Las lombrices solitarias están formadas de segmentos y crecen agregando nuevos segmentos. Cada segmento se reproduce generando miles de huevos. Dado que las lombrices solitarias pueden tener más de mil segmentos, la posibilidad de extenderse es muy grande. Pueden crecer hasta alcanzar más de 33 pies de largo (10 metros) y vivir hasta 25 años.

Los segmentos nuevos crecen a partir de la cabeza de la lombriz solitaria, empujando los segmentos más viejos hacia el final del cuerpo, donde se desprenden. Estos segmentos, junto con los huevos que contienen, salen del aparato digestivo del huésped a través del excremento. Si el excremento no se elimina de una manera sanitaria, como en un inodoro con descarga de agua, puede quedarse en la tierra o el agua.

Los segmentos de la lombriz solitaria pueden mantenerse vivos durante meses en el ambiente, esperando la llegada de un huésped. Los animales, como las vacas o los cerdos, que comen pasto o tocan el terreno pueden entrar en contacto con estos segmentos de la lombriz solitaria o con los huevos. Cuando la lombriz solitaria llega a los intestinos del animal, comienza el ciclo de fijación y crecimiento.

Causas

La mayoría de las veces, las personas contraen infecciones de lombriz solitaria al comer un alimento contaminado o que no se prepara correctamente:

  • La lombriz solitaria también se puede diseminar cuando alguien ingiere un alimento o bebe agua contaminada con materia fecal infectada. Ésta es una de las razones por la cual la infección de la lombriz solitaria no es común en lugares con un buen sistema sanitario, como los Estados Unidos. Los inodoros, los sistemas cloacales y las plantas de tratamiento del agua ayudan a eliminar la materia fecal del agua y de los alimentos.
  • Las personas pueden contagiar la lombriz solitaria a otros cuando no se lavan las manos después de usar los sanitarios. Los huevos de la lombriz solitaria en la materia fecal pueden pasar fácilmente a los alimentos o a los objetos, como por ejemplo las manillas de las puertas. Si alguna vez necesita darle a sus hijos una buena razón para lavarse las manos, explíqueles esto.
  • Los niños pueden contraer una infección de lombriz solitaria al comer carne o pescado que no esté bien cocido y por lo tanto contenga los huevos y las lombrices vivas.

Síntomas

La mayoría de los niños que tienen una infección de lombriz solitaria no sienten nada. Puede tomar meses o años detectar un síntoma. Es posible que su hijo pueda quejarse de uno de los siguientes síntomas:

  • algo de náuseas
  • diarrea
  • dolor abdominal
  • pérdida del apetito o de peso

Es posible que los niños que sufren de una infección de lombriz solitaria sientan que una sección del gusano les sale del ano. Si su hijo tiene una infección, es posible que vea un segmento de la lombriz solitaria en la materia fecal.

Existen distintos tipos de lombrices solitarias: Una de ellas se denomina "lombriz solitaria del pescado" y puede producir anemia ya que absorbe vitamina B12, la cual participa en la formación de glóbulos rojos. La anemia hace que los niños se sientan cansados, con dificultad para respirar u otros síntomas típicos de esta afección.

Los huevos del otro tipo de lombriz solitaria (lombriz solitaria del cerdo) pueden incubar larva en el intestino. Esta larva se desplaza por las paredes del intestino y entra en el torrente sanguíneo. Desde allí se traslada a diferentes partes del cuerpo (como los músculos, los ojos y el cerebro), donde forma quistes. A esta enfermedad se la conoce con el nombre cisticercosis. Es muy poco común en los Estados Unidos, pero frecuente en los países en vías de desarrollo.

Al sufrir de cisticercosis, es posible que los niños presenten los siguientes síntomas:

  • bultos debajo de la piel
  • convulsiones, cuando los quistes se encuentran en el cerebro
  • problemas de vista, cuando los quistes se encuentran en los ojos
  • latidos de corazón anormales, cuando los quistes se encuentran en el corazón
  • debilidad o dificultad para caminar, cuando los quistes se encuentran en la columna

La ingestión de cerdo contaminado puede producir una infección de lombriz solitaria en los intestinos, pero no necesariamente generará una cisticercosis. Para contraer cisticercosis, la persona tendría que tragarse los huevos de la lombriz solitaria del cerdo y estos huevos no se encuentran en la carne; se encuentran en la material fecal y alrededor del ano.

La cisticercosis ocurre como consecuencia de la ingesta de alimentos contaminados con material fecal. Puede tratarse de cualquier tipo de alimento; lo único que debe ocurrir es que el alimento haya estado en contacto con la materia fecal.

Cuándo llamar al médico

Lame al médico si observa gusanos en la material fecal de su hijo o si tiene dolor abdominal u otros síntomas que puedan sugerir una infección de lombriz solitaria. También debe llamar al médico si su hijo muestra síntomas de infección después de viajar a un lugar en el extranjero donde la sanidad pública no es buena.

Llame al médico inmediatamente si su hijo tiene bultos debajo de la piel y fiebre, dolor de cabeza o cualquier otro síntoma de cisticercosis. Si su hijo tiene convulsiones o dificultad para movilizarse, caminar o hablar, diríjase de inmediato a la sala de emergencias.

Diagnóstico y tratamiento

Para hacer un diagnóstico de infección por lombriz solitaria, los médicos por lo general hacen un análisis de la materia fecal para ver si encuentran segmentos de la lombriz. Es posible que los médicos tengan que tomar varias muestras, dado que la lombriz solitaria no siempre aparece en cada muestra.

Los médicos pueden curar fácilmente una infección por lombriz solitaria con un medicamento recetado antiparasitario. Por lo general, suele ser suficiente una sola dosis.

Generalmente, la infección por lombriz solitaria no es algo serio y la mayoría de los niños no sufren complicaciones. Pero en ciertos casos poco comunes, los gusanos son grandes y pueden bloquear los intestinos, el apéndice, el conducto biliar o el conducto pancreático del niño. Esto puede desencadenar una apendicitis o la inflamación de la vesícula, lo cual no es placentero pero curable.

La cisticercosis es una afección mucho más seria. En ciertos casos, los medicamentos antiparasitarios pueden ayudar a reducir el tamaño de los quistes e impedir que causen problemas. Los médicos también pueden recetar medicamentos antiinflamatorios. Si el niño tiene convulsiones, los médicos recetarán medicamentos antiepilépticos.

Si el niño contrae una hidrocefalia como consecuencia de la cisticercosis, es posible que los médicos le coloquen una derivación para drenar el exceso de líquido. Los cirujanos extirparán el quiste, si éste pone en peligro los ojos, el hígado, los pulmones, el corazón u otros órganos.

Prevención

Usted puede proteger a su familia de las infecciones por lombriz solitaria siguiendo los siguientes consejos:

  • Lávese bien las manos y con frecuencia con agua caliente y jabón, especialmente después de usar el baño y antes de tocar alimentos. Enséñeles a los niños a hacer lo mismo.
  • Cocine bien la carne, hasta que el jugo sea transparente y que el centro ya no esté rojo.
  • Cocine el pescado hasta que tenga un color sólido y que la carne se desmenuce con facilidad con el tenedor.
  • Congele la carne durante 24 horas antes de cocinarla para matar los huevos de la lombriz solitaria.

A continuación indicamos algunas cosas que debe hacer, si está en un lugar donde las infecciones por lombriz solitaria son comunes.

  • Lave y cocine toda la fruta y los vegetales con agua potable.
  • Evite comer carne o pescado que no esté bien cocido, frutas y verduras crudas que no hayan sido peladas por usted, y cualquier comida que se venda en la calle.
  • Sólo tome agua que haya sido hervida durante por lo menos un minuto, agua en botella (con gas es mejor que la regular) u otras bebidas en lata o botella. Limpie la parte superior de las latas y las botellas antes de tomar de ellas. Evite tomar hielo o agua de bebederos.

La mayoría de las infecciones de lombriz solitaria no son peligrosas. Pero siempre es recomendable llevar al niño al médico si presenta síntomas que pueden indicar una infección.

Revisado por: Elana Pearl Ben-Joseph, MD
Fecha de revisión: diciembre de 2011



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