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La enfermedad de Lyme

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(Lyme Disease)

Probablemente ya habrás oído hablar sobre la enfermedad de Lyme. Se suele asociar con áreas arboladas y los prados donde viven los ciervos. La enfermedad de Lyme es más frecuente en el noreste de EE.UU. y la parte noroccidental de EE.UU. bañada por Pacífico, así como en los estados más septentrionales de la región central superior de EE.UU.

¿Qué es la enfermedad de Lyme?

La enfermedad de Lyme es una infección provocada por la bacteria Borrelia burgdorferi. Esta bacteria se suele encontrar en animales como los ratones y los ciervos. Puede infectar a los seres humanos a través de las picaduras de las garrapatas del género Ixodes (conocidas como garrapatas de pata negra o del ciervo). Estas garrapatas se infectan con la bacteria Borrelia burgdorferi al picar a animales infectados, transmitiendo la infección a los seres humanos al picarles e introducirles la bacteria en el torrente sanguíneo.

¿Qué asco, verdad? Tal vez. Pero puedes estar seguro de que no presenciarás el proceso. Las garrapatas son muy difíciles de ver. Las garrapatas inmaduras, o ninfas, tienen aproximadamente el tamaño de una semilla de amapola. Y los ejemplares adultos tienen el tamaño aproximado de una semilla de sésamo.

Puesto que las garrapatas no son fáciles de ver, ayuda bastante saber cuáles son los síntomas de la enfermedad de Lyme. Es fácil que una picadura de garrapata pase desapercibida. Muchas personas que contraen la enfermedad de Lyme no recuerdan que le haya picado ninguna garrapata. No obstante, la buena noticia es que no todas las picaduras de garrapata provocan la enfermedad de Lyme.

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¿Cuáles son los signos y síntomas de la enfermedad y cuándo aparecen?

La enfermedad de Lyme puede afectar a distintos sistemas, como el sistema nervioso, las articulaciones, la piel y el corazón. Los síntomas de esta enfermedad se suelen describir en tres fases, aunque no todo el mundo las atraviesa todas:

  1. Por lo general, el primer signo de infección es una erupción o sarpullido de forma circular. Esta erupción aparece durante la primera o segunda semana inmediatamente posterior a la infección pero se puede desarrollar hasta 30 días después de la picadura. La erupción suele tener un aspecto característico de "ojo de buey", con un punto circular de color rojo en el centro rodeado de un sarpullido rojo en forma de anillo que se va extendiendo. También puede tener el aspecto de un anillo de un rojo intenso que se va expandiendo. Suele estar caliente al tacto y no suele doler ni picar. La erupción en forma de "ojo de buey" puede ser más difícil de ver en personas de piel oscura o morena, donde puede parecer un simple moretón.

    La erupción suele desaparecer aproximadamente al cabo de un mes. Aunque se considera típica de la enfermedad de Lyme, muchos pacientes no llegan a desarrollarla nunca.

  2. Junto con la erupción, los afectados pueden presentar síntomas de tipo gripal, como ganglios linfáticos inflamados, fatiga, dolor de cabeza y molestias musculares. Si no se tratan, los síntomas de la enfermedad inicial pueden remitir solos. Pero en algunas personas la infección se extiende a otras partes del cuerpo. Los síntomas de esta fase de la enfermedad de Lyme suelen aparecer durante las semanas posteriores a la picadura de garrapata, incluso aunque previamente no se haya presentado la erupción inicial. Los afectados pueden sentirse muy cansados e indispuestos, o presentar erupciones en otras áreas alejadas del lugar de la picadura.

    La enfermedad de Lyme puede afectar al corazón, provocando un latido cardíaco irregular o dolor torácico. Se puede extender al sistema nervioso, provocando parálisis facial (parálisis de Bell), así como hormigueo o pérdida de sensibilidad en brazos y piernas. Pude provocar dolor de cabeza y rigidez de nuca, lo que pueden ser signos de una meningitis. También puede provocar inflamación y dolor en las grandes articulaciones.

  3. Si las dos primeras fases de la enfermedad de Lyme no se detectan y/o no se tratan de forma apropiada, puede sobrevenir la tercera. Los síntomas de la última fase de la enfermedad de Lyme pueden aparecer en cualquier momento desde varias semanas hasta varios años después de la picadura infectante. Pueden incluir artritis (inflamación de las articulaciones), sobre todo en las rodillas, y lapsus de memoria (este último síntoma ocurre sobre todo en los adultos, siendo muy poco frecuente en niños y jóvenes).

Al tener un abanico tan amplio de síntomas, la enfermedad de Lyme resulta difícil de diagnosticar. Afortunadamente, hay un análisis de sangre que permite detectar anticuerpos contra la enfermedad.

¿Cuándo deberías llamar al médico?

Si crees que hay alguna probabilidad de que hayas contraído la enfermedad de Lyme o bien te ha picado una garrapata, ponte en contacto con tu médico. Aunque hay otras afecciones que pueden causar los síntomas que acabamos de ver, siempre es una buena idea que comentes tus síntomas con tu médico. Así podrá evaluarte e indicarte el tratamiento a seguir en caso necesario antes de que la enfermedad progrese demasiado. Esto es especialmente importante si desarrollas una erupción de color rojo en forma de anillo, síntomas gripales de larga duración, dolor o inflamación articular o parálisis facial.

¿Se puede prevenir?

No hay ninguna forma infalible de evitar contraer la enfermedad de Lyme. Pero hay muchas formas de minimizar el riesgo de contraerla. Ten cuidado con las garrapatas cuando te encuentres en un área donde abundan. Si haces ejercicio al aire libre o te gusta la jardinería, pescar, cazar o acampar, toma precauciones:

  • Lleva botas o zapatos cerrados, camisas de manga larga y pantalones largos. Métete el extremo inferior de las perneras de los pantalones dentro de los zapatos, botas o calcetines para que las garrapatas no puedan subirte por las piernas.

  • Utiliza un repelente contra insectos que contenga entre el 10% y el 30% de DEET (N,N-dietil-meta-toluamida).

  • Ponte ropa de color claro para que te resulte más fácil detectar las garrapatas.

  • Si llevas el pelo largo, recógetelo o ponte un gorro para protegértelo.

  • Cuando estés al aire libre, no te sientes en el suelo.

  • Inspecciona tu cuerpo y tus ropas regularmente. Echa la ropa a lavar después de pasar un tiempo en un área donde abundan las garrapatas.

Si utilizas un repelente contra insectos que contenga DEET, sigue siempre las indicaciones del prospecto y no te pongas más de la cuenta. Aplica el repelente en los cuellos y mangas de las camisas, así como en las vueltas o dobladillos de los pantalones, y aplícatelo directamente en la piel solamente en las áreas expuestas. Asegúrate de quitártelo lavándote cuando entres al interior.

En la actualidad no existe ninguna vacuna comercializada contra la enfermedad de Lyme.

¿Cómo se trata?

La enfermedad de Lyme se suele tratar con un ciclo de antibióticos de 2 a 3 semanas de duración. Los casos de enfermedad de Lyme que se diagnostican con prontitud y se tratan con antibióticos casi siempre se curan sin problemas. Los afectados suelen volver a encontrarse bien al cabo de varias semanas de tratamiento.

¿Es contagiosa?

No puedes contagiar la enfermedad de Lyme a otra persona. Pero puedes contraerle más de una vez si te pican sucesivas garrapatas de ciervo. Estas garrapatas abundan en zonas arboladas o en el pelo de los animales domésticos. O sea que sigue siendo cauto aunque ya hayas sufrido la enfermedad de Lyme.

¿Qué puedes hacer para encontrarte mejor?

Deberías aprender a arrancarte garrapatas por si te pica una a ti o a un amigo tuyo. En primer lugar, no te pongas nervioso ni te asustes. El riesgo de desarrollar la enfermedad de Lyme cuando a uno le pica una garrapata oscila entre el 1% y el 3%. Además, tienen que transcurrir por lo menos de 24 a 48 horas para que la garrapata transmita la bacteria que provoca la enfermedad de Lyme. (De todos modos, por seguridad, es mejor arrancar las garrapatas cuanto antes.) Por eso inspeccionarse el cuerpo cada día es una buena idea para aquellas personas que viven en áreas de alto riesgo.

Si descubres una garrapata prendida en alguna parte de tu cuerpo:

  • Llama al médico. Tal vez te pida que conserves la garrapata para determinar si es del tipo que transmite la enfermedad de Lyme. Puedes conservarla en un bote de vidrio lleno alcohol.

  • Utiliza unas pinzas para coger firmemente la garrapata por la cabeza o la boca, cerca de tu piel.

  • Tira de la garrapata con firmeza hasta que se desprenda de la piel. Si parte de la garrapata se te queda agarrada a la piel, no te preocupes. Se acabará desprendiendo, aunque deberá llamar al medico si percibes cualquier irritación en el área de la picadura o síntomas de la enfermedad de Lyme.

  • Pásate un algodoncito mojado en alcohol por el área de la picadura. Un aviso: no utilices "remedios caseros", como vaselina o una cerilla encendida para matar y arrancar garrapatas.

Generalmente las picaduras de garrapata no son dolorosas —esto dificulta saber si una persona tiene la enfermedad de Lyme porque el dolor es una forma que tiene el cuerpo de indicarnos que algo va mal. O sea que lo mejor que puedes hacer es estar ojo avizor por si te pica alguna garrapata o te sale alguna erupción en la piel y llamar al médico si hay algo que te preocupa.

Revisado por: Elana Pearl Ben-Joseph, MD
Fecha de la revisión: agosto de 2007



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